Premium

Op twee wielen door de natuur: spectaculaire Red Rock Canyon en een bloedhete Death Valley

Op twee wielen door de natuur: spectaculaire Red Rock Canyon en een bloedhete Death Valley
Op nog geen half uur van het levendige Las Vegas rijd je ineens door een fraai rustgevend wildwestlandschap.
© Foto Michael Kunde
Las Vegas

Natuurlijk ga je niet naar Las Vegas voor het natuurschoon. Maar ruk je los van de gokkasten en pokertafels en je rijdt zó naar de prachtigste nationale parken. Liefst op twee wielen, zodat je alles ruikt en voelt.

Bizar. Het ene moment rijd je over de beroemde Strip van Las Vegas waar de themacasino’s zich aaneenrijgen en toeristen uitgelaten aan felgekleurde cocktails van twintig dollar nippen.

Maar sla rechtsaf en vijf straatblokken later hebben het Romeinse paleis en mini-Parijs plaatsgemaakt voor huizen met golfplaten daken en staan daklozen in de rij voor een kop soep. Rijd nog een stukje verder en na een paar minuten eindigt de stad abrupt en zie je alleen nog cactussen, zand en in de verte bergen.

Op twee wielen door de natuur: spectaculaire Red Rock Canyon en een bloedhete Death Valley
Een spectaculair westernlandschap.
© Sandra Salvas

Vanaf de Strip rijden we westwaarts in nog geen half uur naar Red Rock Canyon, een spectaculair westernlandschap vol - de naam zegt het al - rode rotsen. Het gesteente dankt zijn rode en ook oranje en geelbruine kleuren aan de oxidatie van ijzerhoudende mineralen die door de millennia heen boven de grond zijn komen liggen.

Schakellui

Vroeg opstaan loont: het ochtendlicht hult deze National Conservation Area in magische tinten. Het is wel wat frisjes op de vroege morgen. Het laatste restje kou van de woestijnnacht trekt bij tachtig kilometer per uur met gemak door een leren jack en motorjeans. Brrr.

Door het park loopt een 21 kilometer lange rondweg met eenrichtingsverkeer. Aan deze Scenic Drive beginnen tal van wandelroutes, van ommetjes van een half uurtje tot trektochten waarbij je angstaanjagend dicht langs ravijnen moet lopen.

We hebben echter geen tijd om te wandelen, want we moeten nog een kleine twee uur rijden naar Death Valley. Leuk wordt het pas wanneer we het onooglijke plaatsje Pahrump in Nevada zijn gepasseerd en bij een makkelijk te missen wegwijzer linksaf naar Californië tuffen.

Links en rechts heuvels achter een duinlandschap vol woestijnvegetatie, af en toe een lekkere doordraaier; schakellui rijden terwijl de rijwind je koel houdt in de inmiddels warme zon.

Op twee wielen door de natuur: spectaculaire Red Rock Canyon en een bloedhete Death Valley
Operagebouw in het gehucht Death Valley Junction.
© Foto Visit California/Max Whittaker

In het gehucht Death Valley Junction rijden we op een breed wit gebouw met een hele rij zuilen af. In de wijde omtrek geen mens te zien, maar wanneer we het later googelen, blijkt het een operahuis met hotel te zijn - of andersom - waar zowaar nog voorstellingen worden gegeven.

Death Valley is de heetste plek op aarde; van vijftig graden Celsius schrikken ze hier niet. Op de motor moet je dit nationale park in de zomer vooral mijden. Maar als je er in het najaar doorheen rijdt, is de temperatuur perfect en valt het ook met de drukte reuze mee.

De parkeerplaats bij Zabriskie Point is dan ook halfleeg en we kunnen bij dit uitkijkpunt ongestoord van het panorama genieten. Ook dat is naar verluidt het mooist tijdens zonsopkomst of -ondergang, maar de aanblik van de droge rivierbedding met zijn gekke plooien en ruige rotsen is op elk moment van de dag surreëel.

Bizarre plekken

Het stikt in dit nationale park van zulke bizarre plekken. Na een rondje over de Artist’s Drive die ons wat dichter bij de uitgesleten rotsen brengt, rijden we langs de doorploegde zoutvlakte Devil’s Golf Course naar Badwater, de laagst gelegen plek van het westelijk halfrond: 86 meter onder zeeniveau. Veel is er niet te zien, maar zo’n topografisch laagtepuntje moet je toch even afvinken.

Ook aan de andere kant van Vegas vind je veel natuurlijke hoogtepunten, al is een van de belangrijkste publiekstrekkers ’man made’: een ritje over de Hoover Dam hoort er hier net zo bij als Cirque du Soleil of een Elvis-imitator. Onderweg passeren we talloze heavy duty pick-uptrucks met XXXL-formaat boten erachter. In de schaduw van zo’n kolos voelt de uit de kluiten gewassen Road King als een minibike.

De amateurkapiteins zijn zonder twijfel op weg naar Lake Mead. Tijdens onze tocht naar de Valley of Fire, ook al zo’n caleidoscopische kleurenpracht, vangen we nu en dan een glimp van het immense stuwmeer op. Zo’n 200 kilometer verderop, voornamelijk over verlaten snelwegen, ligt een van de beroemdste nationale parken van de Verenigde Staten: Zion.

Grappig hoe net voor de staatsgrens van Nevada en Arizona (waar je een stukje doorheen moet op weg naar Utah) nog een paar foeilelijke casinohotels zijn neergeplempt. Gok-lustigen uit de buurstaat kunnen zo dicht bij huis hun zuurverdiende dollars stuksmijten.

Adembenemend

Over de Scenic Drive door het park mogen alleen pendelbussen rijden, maar Highway 9 die west- en oost-Zion verbindt, is scenic en bochtig genoeg. We stoppen om de Canyon Overlook Trail te bewandelen. Het uitzicht aan het einde ervan is adembenemend, de sereniteit overweldigend. En dat op drie uur rijden van de gekte van Las Vegas.

Wat & waar

KLM vliegt in 10 uur en 40 minuten van Schiphol naar Las Vegas. Een aantal groepsreizen van USA Motorreizen doet de beschreven nationale parken aan. Bijvoorbeeld Western Discovery Classic en Western Discovery II. Via USA Motorreizen kun je ter plekke ook een ’losse’ motor huren. www.usamotorreizen.nl

Meer nieuws uit Lifestyle

Ombudsman

Ombudsmannen Durk Geertsma & Ed Brouwer springen in de bres voor de consument.